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Amerigo Vespucci




Un article de Wikipédia l'encyclopédie libre


Biographie



Florence

Amerigo Vespucci naît le 9 mars 1454 à Florence une riche cité-État italienne un centre d'art et de connaissance de la Renaissance .

Il est le troisième fils de Nastagio Vespucci un notaire et commerçant et de Lisa di Giovanni Mini . Ses parents le nomment d'après son grand-père décédé en 1468 . Le plus âgé de ses frères Antonio étudie le droit à l'université de Pise et le second Girolamo devient prêtre et rejoint l'Ordre des Hospitaliers à Rhodes . Il a également un frère cadet : Bernardo mais plusieurs autres sont décédés peu de temps après leur naissance . La famille réside dans le quartier de Santa Lucia d'Ognissanti avec d'autres membres de la famille Vespucci. Les plus anciennes générations de Vespucci fondent une chapelle familiale dans l’église Ognissanti et l'hôpital proche de San Giovanni di Dio est établi par Simone di Piero Vespucci en 1380. La famille d'Amerigo n'est pas spécialement prospère mais elle a de bonnes relations politiques. Le grand-père d'Amerigo est resté trente-six ans au poste de chancelier de la Seigneurie de Florence et Nastagio son père fait lui aussi partie du gouvernement florentin ainsi que d'autres bureaux de guilde .

L'oncle paternel d'Amerigo est le moine dominicain humaniste Giorgio Antonio Vespucci ami du dirigeant florentin Laurent de Médicis de l'occultiste Jean Pic de la Mirandole et du géographe Paolo Toscanelli . Propriétaire d'une des principales bibliothèques de la ville il prend en charge l'éducation du jeune Amerigo . Giorgio donne en 1450 sa collection de livres à la ville et à la même époque ouvre une école pour les fils des aristocrates florentins dans son couvent de Saint-Marc . Il y forme les jeunes aux sciences spécialement aux enseignements d'Aristote de Ptolémée et de Strabon sur l'astronomie la cosmographie et la géographie à la lecture des classiques et particulièrement dans le domaine de la langue savante le latin (il existe à la bibliothèque Riccardiana un manuscrit dont il est l'auteur intitulé Dettati da mettere in latino écrit dans cette langue) . Amerigo développe une préférence pour Virgile Dante et Pétrarque . Les écrits du voyageur Marco Polo exercent aussi une grande influence sur la curiosité et l'intérêt d'Amerigo pour les nouveaux horizons .

Au début des années 1470 le clan Vespucci commande au peintre florentin alors encore peu connu Domenico Ghirlandaio un portrait de famille pour décorer leur chapelle de l’église Ognissanti . Au XVIe siècle le peintre Giorgio Vasari affirme qu'une des personnes représentées est Amerigo mais il n'y a aucune preuve objective de cela .

En 1478 la réaction énergique des Médicis à la Conjuration des Pazzi précipite l'affrontement entre Florence et le pape Sixte IV et cause une guerre contre Naples. Compte tenu de la confusion qui règne Laurent le Magnifique décide d'envoyer un ambassadeur permanent à la cour de Louis XI à Paris afin de renforcer les alliances contre un ennemi commun . Il choisit pour cela Guidantonio Vespucci un autre des oncles illustres d'Amerigo. Ce dernier alors âgé de 24 ans assiste son parent dans un rôle inconnu peut-être en tant que domestique ou secrétaire personnel . La mission est un échec car Louis XI est occupé à la suite de l'annexion du duché de Bourgogne et refuse de partir en guerre en Italie . L'oncle et son neveu retournent à Florence en 1480 après la signature de la paix avec Naples et la normalisation des relations avec la papauté .

Comme depuis quelques décennies la fortune des Vespucci est en déclin le père d'Amerigo veut qu’il se consacre exclusivement aux affaires du clan . Il parvient à lui faire arrêter ses études à l'université de Pise et grâce aux efforts de Guidantonio à le faire recruter en tant qu'agent commercial de Florence sous les ordres de Lorenzo di Pierfrancesco de Médicis et de son frère Giovanni . Pendant son séjour à Florence son principal emploi est commissionnaire dans la vente et l'achat de pierres précieuses pour le compte de tiers .

Le père d'Amerigo décède en avril 1483 époque à laquelle Jérôme Savonarole commence à Florence ses prédications dénonçant les excès de faste notamment des Médicis . En accord avec le testament de son père le jeune homme devient le principal responsable des finances familiales . Il a de l'expérience dans ce domaine : il était nommé récepteur des biens confisqués aux conspirateurs Pazzi et il était sur le point d'accéder au poste de notaire de la Signoria . Ses deux frères Girolamo et Bernardo ne sont quant à eux pas à la hauteur de la responsabilité : ils sont de caractère vagabond et bohème et ils ont de nombreuses occupations très loin de la ville . Pendant ce temps Amerigo continue à montrer de l'intérêt pour la géographie au point d'acheter une carte très onéreuse réalisée par le cartographe Gabriel de Vallseca .

À Florence la concubine d'Amerigo donne naissance à une fille . Les noms de l'enfant comme de sa mère sont inconnus et le fait est seulement certifié par une lettre reçue d'Espagne à une date incertaine :


« Dis-moi comment vont la fille et la mère et cette femme appelée Francesca. Mille baisers à toutes. J'aimerais savoir si Lisandra va bien. Pas parce que je l'aime mais pour savoir si elle est vivante ou décédée. Elle a une pauvre idée de moi et moi d'elle encore pire. Mes salutations à tous chez Lorenzo et particulièrement au maître Giacomo le cordonnier »


— Archive de l'État florentin M. A. P. F. LXVIII c. 650 .

Séville

En 1489 Lorenzo di Pierfrancesco de Médicis licencie son agent commercial à Séville et charge Amerigo de lui trouver un remplaçant . Amerigo propose Juanoto Berardi un entrepreneur florentin établi à Séville depuis 1485 et Lorenzo l'engage . La péninsule Ibérique est à cette époque un centre commercial prospère et Séville le centre économique le plus important de la couronne de Castille . Les rois de Castille et d'Aragon Ferdinand et Isabelle sont alors en train d'achever la conquête du royaume de Grenade .

Amerigo déménage à Séville fin 1491 ou début 1492 en principe sous les ordres de Pierfrancesco ; en pratique il devient un agent de Juanoto Berardi qui œuvre dans la traite des esclaves et l'armement et l'approvisionnement de bateaux. L'importance de cette activité s'est considérablement accrue tout au long du XVe siècle après la localisation d'une prétendue mine d'or en Guinée . Berardi participe comme investisseur et sous-traitant aux préparatifs des premiers voyages de Christophe Colomb au Nouveau Monde et par son intermédiaire Amerigo Vespucci et Christophe Colomb deviennent amis . En revanche l'affaire de Berardi se révèle désastreuse pour lui et il meurt en décembre 1495 . Amerigo est un des exécuteurs de son testament dans lequel il réclame 180 000 maravédis à Christophe Colomb . Entre 1495 et 1497 il est officiellement remplacé comme agent de Pierfrancesco par Piero Rondinelli . En janvier 1496 Amerigo se trouve à Sanlúcar de Barrameda pour approvisionner une flotte de quatre caravelles affrétées par le défunt Juanoto Berardi pour apporter des fournitures à Hispaniola . Quelques jours après qu'ils ont quitté Sanlúcar une tempête surprend les navires et les emporte au large de Cadix . Alice Gould formule l'hypothèse qu'Amerigo Vespucci aurait peut-être voulu embarquer avec Jorge de Sosa le capitaine de cette malheureuse flottille mais des études plus récentes estiment plus probable qu'il soit resté à terre pour préparer d'autres flottes sur lesquelles il s'était engagé .

Au milieu de l’année 1496 Christophe Colomb revient de son deuxième voyage. Dans une réunion avec Vespucci ils conversent tous deux sur leurs nouvelles découvertes . Colomb part ensuite pour son troisième voyage aux Indes en 1498 avant de finir en 1499 arrêté à Hispaniola et enchaîné devant les rois qui mettent définitivement fin au monopole colombien des expéditions aux Indes . À partir de ce moment les voyages pour explorer et exploiter les richesses des nouvelles terres sont autorisés . En 1499 Amerigo s'embarque dans le premier de ceux-ci dont le capitaine est Alonso de Ojeda pour arriver aux côtes de l'actuel Venezuela . Il revient malade mais avec quatorze perles dont la vente lui rapporte plus de 1 000 ducats .

Certains textes attribués à Vespucci affirment qu'il aurait participé à un premier voyage entre 1497 et 1498-99. Le consensus entre les historiens actuels est qu'un tel voyage n'a jamais existé .


Au Portugal

Fin 1500 ou début 1501 Amerigo Vespucci se rend à Lisbonne où il embarque dans une expédition portugaise . La raison pour laquelle il quitte la Castille est l'objet de controverses entre les historiens . La version d'Amerigo Vespucci est qu'il a reçu une invitation de la part du roi du Portugal Manuel Ier . Certains historiens pensent que ce pourrait être une manœuvre d'espionnage concertée avec la Couronne de Castille . D'autre part en 1499 une vague de xénophobie touche la Castille obligeant les rois à interdire aux étrangers d'embarquer pour les Indes .

Cette expédition portugaise vers le Nouveau Monde est bien documentée et les chercheurs ne doutent pas qu'elle existe bien que son but ne soit pas tout à fait clair : peut-être est-ce pour reconnaître la terre découverte par Gonçalo Cabral en 1500 . Dans le texte qu'Amerigo Vespucci écrit à son propos son rôle semble essentiellement commercial bien qu'il écrira plus tard y avoir participé par pure curiosité « pour voir le monde » . Dans tous les cas les bateaux retournent à Lisbonne avec des résultats économiques nuls .

La Carta a Soderini raconte un autre voyage d'Amerigo Vespucci à bord des bateaux portugais entre 1503 et 1504 qui ressemble à une expédition dirigée par Gonçalo Coelho . Les avis sont partagés sur la question de savoir si Amerigo Vespucci a réellement participé à ce voyage .


De nouveau en Castille

Il existe une preuve de la présence d'Amerigo Vespucci à Séville en 1502 et de nouveau en février 1505 : une lettre de Christophe Colomb à son fils Diego dans laquelle il fait l'éloge du Florentin et dit que celui-ci habite dans sa maison . Amerigo Vespucci se marie avec une femme appelée María Cerezo très probablement la même année . Elle est la fille peut-être illégitime de Gonzalve de Cordoue . On pense à l'heure actuelle que la relation entre les deux remonte au premier séjour du navigateur à Séville . D'autre part en 1504 et en 1505 deux œuvres sont publiées à Paris et à Florence appelées généralement Mundus Novus et Lettera ou Carta a Soderini qui relatent des expéditions supposément réalisées par Amerigo Vespucci et qui lui donneraient une gloire universelle .

À cette époque la reine Isabelle est décédée et son époux Ferdinand alors l'unique roi d'Aragon assume la régence de la Castille au nom de leur fille et héritière Jeanne Ire surnommée plus tard « la Folle » . Vespucci travaille alors au service de la Couronne et est déclaré natif des « royaumes de Castille-et-León » en 1505  :


« Dame Jeanne par la grâce de Dieu […] par bien faire et grâce à vous Amerigo Vezpuche Florentin au vu de votre fidélité et certaine de vos bons services que vous m'avez rendus et espérant que vous me ferez avancer par la présente je vous fais natif de mes royaumes de Castille-et-León et pour que vous puissiez avoir et ayez n'importe quelles fonctions publiques royales et municipales qui vous furent données et confiées et pour que vous puissiez profiter et jouir de tous les bons honneurs et grâces et miséricordes franchises et libertés exemptions prééminences prérogatives et immunités […] . »


Le roi Ferdinand charge Vicente Yáñez Pinzón de lancer une expédition pour trouver un passage par l'Occident aux îles de l'Especiería à bord d'une flottille dont les navires sont construits en Biscaye . Amerigo Vespucci est chargé de fournir les provisions pour la flotte et est nommé capitaine de l'un des bateaux . En revanche bien que tous les préparatifs soient terminés à temps ce voyage n’a jamais lieu. En effet la rivalité entre Ferdinand et le nouveau roi de Castille Philippe Ier le Beau introduit une série de retards et d'incertitudes dans le projet qui finit par être annulé .

Vers 1506 Amerigo Vespucci est devenu une figure indispensable de la Casa de Contratación à Séville organisant et fournissant des expéditions à destination des Indes . À la fin de l’année 1507 et au début 1508 il reçoit l'ordre de transporter un chargement d'or à la cour et il est convoqué par le roi pour participer à une réunion de cosmographes et de navigateurs avec Yáñez Pinzón Juan de la Cosa et Juan Díaz de Solís . Cette réunion appelée l'assemblée de Burgos a lieu en février 1508 et est présidée par le roi Ferdinand qui a récupéré le contrôle de la Castille après la mort de son gendre Philippe . Là-bas il est décidé de reprendre les plans d'exploration du Nouveau Monde particulièrement en ce qui concerne le passage au Sud qui a perdu de sa force pendant l'interrègne des Habsbourg . Le roi charge Yáñez Pinzón et Díaz de Solís de rechercher ce chemin vers l'Especiería. Amerigo Vespucci se voit octroyer un nouveau rôle qui lui permet de rester sur la terre ferme : le 22 mars le roi Ferdinand le nomme « Pilote majeur de Castille » dépendant de la Casa de Contratación . Ses fonctions sont celles d'enseigner les techniques de navigation (notamment le maniement du quadrant et de l'astrolabe) la cosmographie et le pilotage dans la nouvelle école navale de la ville ; de suivre et d'évaluer le progrès des apprentis ; d'appliquer des sanctions en cas de violation des règles ; d'inspecter les instruments de navigation et d'enquêter sur les problèmes en relation avec l'activité . De plus il est responsable des archives cartographiques et hydrographiques avec sa tâche principale : la confection du Padrón Real la carte où apparaissent toutes les nouvelles découvertes .

Le roi le nomme pilote majeur pour qu'il initie les pilotes espagnols à l'usage de méthodes astronomiques de navigation en remplacement de leurs anciennes pratiques d'estimation et pour qu'il les évalue s'assurant de leurs compétences . Amerigo Vespucci se plaint ensuite que ses élèves sont réticents à apprendre leurs leçons . L'historien Felipe Fernández-Armesto pense que les techniques astronomiques proposées par le Florentin sont « essentiellement inutiles » à cause de l'insuffisance technique des instruments de l'époque et que les pilotes andalous ont raison de se sentir humiliés d'avoir à être évalués par quelqu'un avec si peu d'expérience dans la navigation . Amerigo Vespucci n'achèvera jamais le Padrón Real et aucun de ses travaux cartographiques ne sera conservé bien que deux cartes anonymes lui soient attribuées : la Kunstmann II et l'Egerton MS . Par ailleurs il est réprimandé en 1510 pour avoir vendu des cartes de contrebande .

Amerigo continue de fournir les expéditions d'exploration et il s'investit en 1509 dans la tentative d'établir une colonie à Veragua ce qui est un désastre accompagné d'importantes pertes économiques . On attribue à Amerigo Vespucci l'idée de construire en Biscaye des bateaux à coque revêtue de plomb pour leur donner une meilleure résistance aux récifs et aux bancs de sable des eaux des Caraïbes .

Comme pilote majeur il a un salaire annuel de 75 000 maravédis qui lui permet de vivre de manière commode mais sans grand luxe[n 1] . Il vit dans une maison de la Rue du Roi louée à son voisin l'évêque Juan Rodríguez de Fonseca . Il a deux domestiques blancs et cinq esclaves : quatre femmes et un homme . L'une d'elles appelée Isabel des Canaries donne naissance à un garçon et une fille dans cette même maison[n 2] . En se basant sur certains indices du testament d'Amerigo Vespucci Consuelo Varela Bueno n'écarte pas l'hypothèse comme il était courant à cette époque qu'ils soient les enfants du navigateur .

Amerigo Vespucci meurt le 22 février 1512 . Dans l'unique testament qui lui soit connu il lègue tous ses biens de Séville à sa femme incluant les 144 000 maravédis que les héritiers de Berardi lui doivent d'une part et d'autre part dans une moindre quantité que Juan de la Cosa lui doit . Ses biens florentins héritent à sa mère si elle est toujours en vie et sinon à ses frères Antonio et Bernardo . Ses vêtements ses livres et ses instruments (dont un astrolabe de métal) reviennent à son neveu Juan Vespucci fils de son frère Antonio . Il nomme le marchand florentin Piero Rondinelli et le chanoine Manuel Castaño comme exécuteurs testamentaires . Son épouse reçoit une pension de la Couronne grâce au décret royal du 28 mars 1512 en retour aux services rendus par son mari comme pilote majeur . À la mort de María Cerezo un décret du 26 décembre 1524 octroie le reste de la pension à sa sœur Catalina ce qui prouve qu'il n'a laissé aucun héritier . Son testament est conservé dans les Archives des protocoles notariaux de Séville .

Dans son testament il demande à être enterré à Séville dans l'église Saint-Michel et si ce n’est pas possible dans l'église du couvent de Saint-François . Il est finalement enterré dans l'église Saint-Michel où la famille de sa femme María Cerezo a son panthéon . Le couvent de Saint-François est démoli après le désamortissement en 1835 et l'église Saint-Michel est détruite par la révolution de 1868 . Actuellement sa tombe se trouve dans l’église Ognissanti à Florence .


Récits de voyage attribués à Vespucci


Divers textes écrits par Amerigo Vespucci ou publiés sous son nom sont conservés. Ils traitent principalement des voyages d'exploration au Nouveau Monde . De nombreux historiens les utilisent comme preuves documentaires à partir desquelles ils déduisent à quelles expéditions a participé Amerigo Vespucci ainsi que leurs dates et itinéraires en essayant de discerner l'authentique de l'imaginaire et les lignes réellement écrites par le Florentin de celles ajoutées par d'autres mains . Cela provoque une grande controverse : suivant les théories les historiens attribuent entre deux et six voyages transocéaniques à Amerigo Vespucci . Felipe Fernández-Armesto recommande de considérer ces œuvres pas tant comme des sources historiques que comme une littérature autobiographique et par conséquent subjective publicitaire et probablement composée pour partie de réalité et de fiction .

Sont arrivés jusqu'à nos jours six textes attribués à Amerigo Vespucci qui racontent ses voyages réels ou inventés . Parmi ceux-ci quatre (peut-être cinq) sont adressés à son ancien employeur Lorenzo di Pierfrancesco de Médicis . Tous ont un format de lettre y compris ceux qui sont imprimés pour une diffusion publique. Dans l'ordre chronologique se trouvent :

Une lettre destinée à Pierfrancesco depuis Séville datée du 18 juillet 1500 qui raconte une expédition castillane réalisée « avec deux caravelles » en 1499-1500. Six copies manuscrites ont été conservées aucune de la main d'Amerigo Vespucci mais elles sont cohérentes .
Une lettre manuscrite adressée à Pierfrancesco depuis le Cap-Vert datée du 4 juin 1501 pendant son voyage en bateaux portugais. Elle est trouvée et publiée en 1827. Elle raconte essentiellement une expédition portugaise antérieure à celle en Inde qui avait pour capitaine Pedro Álvares Cabral .
Une lettre manuscrite également envoyée à Pierfrancesco depuis Lisbonne au retour de l'expédition portugaise en 1502. On la connaît comme la « Lettre de Lisbonne » et elle est découverte en 1789 .
Une lettre imprimée à Paris en 1504 avec pour titre Mundus Novus en latin. Elle raconte les deux voyages mentionnés dans les lettres manuscrites précédentes et en ajoute pour la première fois un antérieur une expédition castillane supposée ayant eu lieu en 1497. Elle rencontre un grand succès et est traduite en plusieurs langues .
Des fragments d'une lettre manuscrite en italien sans en-tête ni date. Elle est découverte par Roberto Ridolfi et publiée en 1937 c'est pourquoi elle est appelée « Fragment Ridolfi » ou « Lettre fragmentée ». Elle est écrite en guise de défense contre quiconque rejette la véracité des affirmations des lettres antérieures. Le destinataire n'en est pas connu .
Une lettre imprimée à Florence vers 1505 portant le titre Lettera di Amerigo Vespucci delle isole nuovamente trovate in quatro suoi viaggi (« Lettre d'Amerigo Vespucci sur les îles récemment découvertes dans ses quatre voyages ») communément abrégée Lettera. Elle ajoute aux trois voyages racontés par Mundus Novus un autre postérieur réalisé sous pavillon portugais .
En plus de cela il existe une multitude de copies d'éditions et de traductions de ce courrier privé généralement truffées d'erreurs de transcription et de typographie . La principale controverse se concentre sur les lettres dites « publiques » : la quatrième Mundus Novus et la sixième Lettera .

L'abondante correspondance de la jeunesse d'Amerigo qui est révélée par Ida Masetti Bencin et Mary Howard Smith en 1902 est également conservée . Elle est constituée de soixante-et-onze lettres qui n'ont jamais été compilées en un seul ouvrage et qui n'ont connu qu'une maigre circulation imprimée . Il existe aussi un Livre d'exercices du navigateur qui n'a jamais été publié. Ces documents mettent en lumière certains aspects de la vie du personnage sans rapport avec ses voyages .


La lettre du 18 juillet 1500


Description

Six copies manuscrites d'une lettre envoyée à Pierfrancesco de Médicis depuis Séville le 18 juillet 1500 ont été conservées. Elle raconte une expédition castillane « avec deux caravelles » en 1499 et 1500. Les six copies sont pratiquement identiques bien qu'aucune d'entre elles ne soit de la main d'Amerigo Vespucci . Elle est publiée la première fois par l'abbé florentin Angelo Maria Bandini dans sa Vita e lettere di Amerigo Vespucci gentiluomo florentino de 1745 (« Vie et lettres d'Amerigo Vespucci gentilhomme florentin ») .

Vespucci n'explique pas quel rôle il tient dans l'expédition mais comme il ne mentionne pas le nom du capitaine et raconte les faits toujours à la première personne il se peut qu'il soit aux commandes . Selon la lettre l'escadron est parti le 18 mai 1499 et fait escale aux Canaries . De là il traverse « la mer Océane » et après vingt-quatre jours de voyage il touche terre . Amerigo Vespucci décrit dans un premier temps une île peuplée de cannibales et une « terre ferme » continentale très peuplée ; puis une île dont les habitants sont d'une grande stature comparés aux Européens et une autre avec « une très grande population qui a construit ses maisons sur la mer comme Venise » . Il donne des latitudes des longitudes et des distances mais ne mentionne qu'un toponyme : le golfe de Paria . Pour cette raison il est difficile pour les historiens d'établir l'itinéraire suivi par l'expédition en supposant que le récit d'Amerigo Vespucci soit une source sûre . La lettre insiste sur la nudité des habitants des terres découvertes et raconte diverses batailles dans lesquelles les explorateurs tuent un grand nombre d'indigènes pillent et incendient leurs habitations en ne perdant que deux des leurs . Elle met également en évidence la grande diversité linguistique de ces territoires et mentionne deux plantes abondantes : le coton et le bois du Brésil . Au cours de cette exploration Amerigo Vespucci est convaincu de parcourir « les confins de l'Asie du côté oriental et le début de la partie occidentale » .

La lettre explique qu'après avoir passé les 700 lieues ils décident de rentrer à Hispaniola pour réparer les navires et se reposer . Ensuite ils entreprennent leur retour en Europe avec un cap au Nord en passant par quelques îles dans lesquelles ils capturent 232 indigènes pour les vendre comme esclaves . Amerigo Vespucci affirme qu'ils sont passés par les Açores les Canaries et Madère et qu'ils arrivent finalement à Cadix treize mois après leur départ . Pendant ce voyage de retour trente-deux des Indiens réduits en esclavage sont morts . Le navigateur dit avoir été atteint de fièvre Cuartana et affirme se préparer à une nouvelle expédition pour découvrir l'île de Taprobane l'actuel Sri Lanka .

À la fin de la lettre il donne des informations sur le voyage du Portugais Vasco de Gama (qu'il ne cite pas) qui vient de revenir à Lisbonne après avoir fait le tour de l'Afrique en bateau et être arrivé à Calicut en Inde. Bien qu'il reconnaisse son grand succès commercial il essaie de lui retirer quelques mérites en indiquant par exemple que « c'est une route dont parlent tous les auteurs de cosmographie ». Toutefois les résultats de l'expédition castillane ont probablement été considérés comme décevants comparés à ceux des Portugais .


Observations astronomiques

La lettre comprend diverses informations astronomiques qui étaient déjà bien connues aussi bien par les cosmographes académiques que par les navigateurs du XVe siècle . Ainsi elle explique qu'à l'équateur le jour et la nuit durent autant de temps et elle mentionne qu'après avoir dépassé le tropique du Cancer on peut observer le phénomène du soleil zénithal .


« Nous naviguâmes tant vers la partie du midi que nous entrâmes dans la zone torride et sous le cercle du Cancer : et vous pouvez avoir pour certitude qu'en quelques jours navigant dans la zone torride nous avons vu les quatre ombres du Soleil parce que le soleil était au zénith à midi. »


— Amerigo Vespucci La lettre du 18 juillet 1500 .
Elle indique également qu'ils ont traversé l'équateur et qu'ils sont arrivés vers une latitude de 6° S (il écrit plus loin « six degrés et demi ») perdant de vue l'étoile polaire . La navigation dans ces latitudes est assez courante à cette époque quand par exemple Bartolomeu Dias dépasse les 34° S du cap de Bonne-Espérance dès 1488 . La détermination de la latitude au sud de l'équateur peut théoriquement se faire par la mesure de l'altitude du Soleil et la correction avec l'analemme tout comme dans l'hémisphère nord mais Amerigo Vespucci ne mentionne pas cette technique sur sa lettre .


« Nous naviguâmes tellement dans la zone torride en direction du sud que nous nous retrouvâmes sous la ligne équinoxiale et ayant un pôle et l'autre au bout de notre horizon et nous la passâmes par six degrés en perdant complètement l'étoile tramontane. »


— Amerigo Vespucci La lettre du 18 juillet 1500 .
Amerigo Vespucci affirme avoir cherché sans succès un équivalent austral de l'étoile polaire septentrionale . Son meilleur candidat semble être un groupe de quatre étoiles qui forment « une amande » s'inspirant de quelques vers de Dante il le cite :

La scène est immortalisée à la fin du XVIe siècle par le peintre Jan van der Straet qui représente Amerigo Vespucci mesurant la position de la Croix du Sud . Cette constellation avait déjà été aperçue par de nombreux autres marins européens et était également connue des Grecs antiques . Cependant dans la lettre d'Amerigo Vespucci aucune croix céleste n'est mentionnée . De plus à la date et à la latitude indiquées les étoiles de cette constellation n'auraient pas pu former une croix .

Dans cette lettre Amerigo Vespucci prétend également avoir appliqué une méthode astronomique pour calculer la longitude basée sur une conjonction de la Lune avec Mars dont il connaissait la date et l'heure précise pour le méridien de Ferrare à partir de ses cartes astrologiques . En observant l'heure de la conjonction à sa position il est possible de calculer la distance en degrés entre le méridien de référence et sa propre longitude . Il affirme ainsi avoir obtenu dans la nuit du 23 août 1499 une longitude de 82 5° à l'ouest du méridien de Cadix .


« Quant à la longitude je dis que j'ai eu tellement de mal à la connaître que j'ai dû faire un très grand travail pour en trouver le chemin en toute sécurité que j’ai voyagé le long de la ligne de longitude et que j'ai travaillé si dur que je n’ai finalement rien trouvé de mieux que d'observer et de voir la nuit la position d'une planète avec une autre et le mouvement de la Lune avec les autres planètes parce que la Lune est plus rapide dans son parcours que tout autre et je l’ai vérifié avec l’Almanach de Giovanni da Monteregio qui fut composé selon le méridien de la ville de Ferrare en accord avec les calculs des tables du roi Don Alfondo : et après plusieurs nuits sous observation une nuit parmi d'autres le 23 août 1499 lorsque la conjonction de la Lune avec Mars qui selon l'Almanach devrait avoir lieu à minuit ou une demi-heure avant : j'ai trouvé que lorsque la Lune s'est levée sur notre horizon une heure et demie après le coucher du soleil l'astre s'était déplacé vers la partie orientale je veux dire que la Lune était plus à l'est que Mars d'environ un degré et une minute et à minuit elle l'était de 15 degrés et demi plus ou moins ainsi : que valent 5 heures et demie si 24 heures correspondent à 360 degrés ? Je trouve qu'elles valent 82 degrés et demi et j’étais si loin le long du méridien de la ville de Cadix qu'en attribuant à chaque degré 16 lieues j’étais à 1 366 lieues et deux tiers plus à l'ouest que la ville de Cadix ce qui correspond à 5 466 milles et deux tiers[n 3]. La raison pour laquelle j'attribue à chaque degré 16 lieues et deux tiers est que selon Ptolémée et Alfagrano la terre a une circonférence de 24 000 miles qui correspondent à 6 000 lieues qui en les divisant par 360 degrés correspondent à 16 lieues et deux tiers et j’ai vérifié ce rapport plusieurs fois en faisant le point avec le capitaine et c'était vrai et bon. »


— Amerigo Vespucci La lettre du 18 juillet 1500 .
Amerigo Vespucci ne donne aucune indication quant au territoire sur lequel il se trouve le 23 août 1499 . Selon l'historien Rolando Laguarda Trías l'expédition aurait pu se trouver devant le cap de la Vela en Colombie actuelle .

Certains historiens notamment Frederick J. Pohl donnent à cette observation astronomique une grande pertinence dans l'histoire des voyages maritimes . Cependant Felipe Fernández-Armesto souligne que la valeur donnée par Amerigo Vespucci de 82 5° du méridien de Cadix est une simple copie de celle obtenue par Christophe Colomb en 1494 lors de l'observation d'une éclipse lunaire depuis Hispaniola ce qui suggère qu'Amerigo Vespucci n’a pris aucune mesure mais a simplement plagié le navigateur génois .

Dans des écrits ultérieurs Amerigo Vespucci prétend avoir envoyé un rapport détaillé de sa méthode de calcul de la longitude au roi Manuel Ier du Portugal mais cela a été démenti . Aujourd'hui les historiens pensent que cette technique n'était pas réalisable dans la pratique en raison de l'imprécision des horloges et des instruments d'observation disponibles à bord d'un navire du XVe siècle .


La lettre du 4 juin 1501

La lettre du 4 juin 1501 est une lettre manuscrite destinée à Lorenzo di Pierfrancesco depuis le Cap-Vert. Elle est découverte et publiée par Giovanni Battista Baldelli Boni en 1827 .

Dans la lettre Vespucci soutient être venu de Séville à Lisbonne sur demande du roi du Portugal . Il dit avoir embarqué dans une flotte qui est partie le 13 mai 1501 qu'il est passé à proximité des Canaries et qu'il est arrivé au Cap-Vert « début de la province d'Éthiopie » où il rencontre deux autres navires portugais revenant d'Inde . Il existe une autre preuve de cette rencontre avec la relation écrite d'un des deux capitaines qui retournait au Portugal . Ceci donne de la crédibilité au fait que Vespucci prit réellement part à l'expédition .

Le reste de la lettre est un résumé de ce que racontent les participants à l'expédition en Inde qui était partie en 1499 dirigée par Pedro Álvares Cabral dont le nom n'est pas cité . Amerigo Vespucci rapporte que les Portugais après avoir fait escale dans les îles du Cap-Vert ont traversé l'Atlantique vers l'Occident et ont trouvé une terre (l'actuel Brésil) dont il dit qu'elle « est la même terre que je découvris pour le roi de Castille sauf qu'elle était plus à l'est » . Il donne ensuite des détails sur les terres visitées par les Portugais mentionnant un grand nombre de villes et d'îles de l'océan Indien dont Calicut et une île qui selon lui doit être Taprobane. Il mentionne l'existence de « navires immenses » dont les « voiles sont faites de roseaux » et ne sont pas « fabriquées avec du fer mais cousues avec des cordes » . Il fait un inventaire de la cargaison que les embarcations transportent citant de la cannelle du gingembre et d'autres épices ; de la porcelaine de l'opium et des pierres précieuses .


La lettre de Lisbonne

La lettre de Lisbonne est une lettre manuscrite envoyée comme les précédentes à Lorenzo di Pierfrancesco depuis Lisbonne au retour de l'expédition portugaise de 1502 . Elle est découverte dans la collection Strozzi et publiée par Francesco Bartolozzi en 1789 . Deux copies manuscrites presque identiques sont conservées mais aucune n'est de la main d'Amerigo Vespucci .

Dans cette lettre Amerigo Vespucci relate un voyage d'exploration portugais dans lequel il embarque dans un rôle qu'il ne mentionne pas continuant la narration débutée dans la Lettre du 4 juin 1501 . Il existe d'autres documents indépendants confirmant l'existence de cette expédition mais la lettre d'Amerigo Vespucci est presque la seule source sur l'itinéraire et les vicissitudes du voyage . Elle affirme que la flotte navigue vers les îles du Cap-Vert et que depuis cet endroit elle traverse l'océan vers l'Occident . Après soixante-quatre jours les explorateurs mettent pied à terre dans un lieu qu’Amerigo Vespucci ne précise pas et ils explorent la côte jusqu'à une latitude de 32° S . Ensuite ils reprennent la mer jusqu'à une latitude que la lettre chiffre à 50° S sans expliquer comment . Étant donné que la latitude de Lisbonne est d'environ 40° N ceci permet à Amerigo Vespucci d'affirmer qu'il a parcouru « un quart du monde »[n 4] puisque 50° et 40° font 90° ce qui est un quart de la circonférence terrestre[n 5] . Des années plus tard cette phrase sera mal interprétée et on pensera alors qu'Amerigo Vespucci voulait dire qu'il avait découvert un quatrième continent .

La lettre décrit la flore la faune et les habitants de ces régions méridionales qui vivent nus sont imberbes et n'ont ni religion ni État mais se font la guerre[n 6] . Le navigateur ajoute qu'ils vivent dans des maisons de grandes dimensions et décrit leur régime et leurs coutumes dont le cannibalisme rituel .

Vespucci reconnaît que l'expédition ne rapporte aucun bénéfice économique mais se justifie en affirmant que la mission était uniquement destinée à l'exploration . Il conclut la lettre en annonçant une prochaine œuvre intitulée « Voyages » et en disant qu'il est dans l'attente de la prochaine chose que le roi du Portugal décidera de lui exécuter .


Mundus Novus

En 1503 un ouvrage en latin intitulé Mundus Novus est publié à Paris. Il affirme être un résumé traduit d'une lettre écrite en italien par Albericus Vespuccius depuis Lisbonne à Lorenzo di Pierfrancesco de Médicis . Le succès éditorial de l’œuvre engendre de nouvelles éditions latines à Venise Augsbourg et Rome en 1504 et plus tard d'autres encore à Nuremberg Strasbourg Rostock Cologne et Anvers . Elle est également traduite en allemand en hollandais et en tchèque mais pas en français . En 1507 Fracanzano da Montalboddo traduit le texte latin en italien (bien qu'il dise l'avoir traduit de l'espagnol) et intitule son travail Paesi novamente retrovati et Novo Mondo da Alberico Vesputio florentino intitulato[n 7] . Cette version italienne est si populaire qu'Arcangelo Madrignano la retraduit en latin et la publie à Milan en 1508 .

Mundus Novus raconte le voyage entreprit par Amerigo Vespucci en 1501 à bord d'une flotte de trois navires portugais avec des données qui paraissent correctes mais écrites de manière confuse . Comme dans la lettre du Cap-Vert il affirme que les côtes explorées sont des terres continentales et non des îles et ajoute que ce continent est « plus densément peuplé […] que notre Europe ou l'Asie ou l'Afrique » et qu'il est juste de l'appeler Novum Mondum c'est-à-dire le Nouveau Monde . L'auteur critique l'incompétence des capitaines portugais et se présente comme un héros qui grâce à ses connaissances en cosmographie sauve l'expédition . L'œuvre paraît être basée sur des lettres authentiques d'Amerigo Vespucci à Lorenzo di Pierfrancesco écrites entre 1501 et 1502 au Cap-Vert et à Lisbonne respectivement mélangées avec des modifications de tiers qui introduisent des embellissements des informations sensationnelles et des contradictions significatives . Par exemple l'auteur détaille les beaux corps et la vie sexuelle active des femmes autochtones affirme avoir rencontré un homme qui en avait mangé 300 autres et soutient que le Paradis sur Terre doit se trouver près des terres visitées . Il existe une édition qui contient un paragraphe appelé « Jocundus » dérivé du nom de Giovanni Giocondo son traducteur qui soutient que la détermination de la latitude grâce à la position des étoiles est un « sacrilège audacieux » dénotant de la conception dogmatico-religieuse de l'auteur de cette portion du document et de son ignorance des techniques de navigation astronomiques prônées par Amerigo Vespucci .

Vers la fin l'ouvrage mentionne deux voyages qu'Amerigo Vespucci aurait effectués « vers l'Occident » auparavant sous les ordres du roi de Castille qu'il ne détaille pas. Il annonce aussi qu'il prépare une nouvelle expédition avec deux navires .


Le Fragment Ridolfi

Le Fragment Ridolfi est un ensemble de fragments d'une lettre manuscrite toscane le dialecte florentin sans en-tête ni datation . Ils sont découverts par Roberto Ridolfi dans les archives Conti et publiés en 1937 . Il n'en reste qu'une copie manuscrite qu'Amerigo Vespucci n'a pas lui-même écrite . Le destinataire de la lettre n’est pas connu mais de la langue utilisée et du contenu de celle-ci on peut déduire qu'il était un humaniste florentin versé dans la cosmographie . Le ton suggère que la lettre n'est pas adressée à Lorenzo di Pierfrancesco mais à quelqu'un de plus familier peut-être le savant et géographe Zanobi Acciaiuoli ou l'oncle d'Amerigo Vespucci Giorgio Antonio .

Cette lettre est une réponse d'Amerigo Vespucci aux objections émises par des lecteurs de ses précédentes lettres par exemple sur les distances qu'il prétend avoir parcourues ou sur ses descriptions des autochtones . En réponse au scepticisme concernant sa capacité à mesurer la longitude à l'aide d'observations astronomiques Amerigo Vespucci affirme avoir utilisé des éclipses lunaires ainsi que les conjonctions de la Lune avec les planètes et que c'était à 150 degrés à l'est d'Alexandrie . Cette information est différente de celle trouvée dans la lettre du 18 juillet 1500 . En revanche dans ce texte Amerigo Vespucci dit avoir participé à trois navigations : deux « vers les parties occidentales de la mer Océanique » et une troisième « vers le sud de la mer Atlantique » .

Aujourd'hui aucun historien ne doute de l’authenticité de ce manuscrit et que l'auteur du texte était véritablement Amerigo Vespucci . Cependant lorsque sa découverte est annoncée par deux grands experts de l’époque d'Amerigo Vespucci Alberto Magnaghi et Giuseppe Caraci ils le déclarent apocryphe et essaient de le cacher car le Fragment Ridolfi démystifie une grande partie des informations qu'ils avaient jusque-là .


La Carta a Soderini

La sixième lettre qui a plusieurs titres différents et est généralement abrégée Lettera Les Quatre Voyages ou Carta a Soderini est imprimée pour la première fois en 1505 ou peut-être à la fin de l'année 1504 en italien . Une édition latine distincte dérivée d'une traduction française est imprimée en 1507 à Saint Dié par Martin Waldseemüller . La lettre est datée du 10 septembre 1504[n 8] et est adressée depuis Lisbonne au chef de la République de Florence une place occupée par Pier Soderini à cette époque . La version italienne de cette lettre est également conservée dans plusieurs manuscrits . Sur la base d'une analyse philologique il semble que ces manuscrits puissent être antérieurs aux éditions imprimées de la Lettera .

La lettre raconte à la première personne quatre voyages transatlantiques avec plusieurs épisodes d'un grand sensationnalisme . Ces quatre voyages sont une expédition avec quatre navires commanditée par le roi Ferdinand de Castille partie de Cadix le 10 mai 1497 et revenue en 1498 ou 1499 ; une expédition castillane avec trois navires qui quittent Cadix le 16 mai 1499 et reviennent le 8 septembre ; une expédition portugaise avec trois navires partie de Lisbonne le 10 mai 1501 et revenue du Sierra Leone et des Açores le 7 septembre 1502 ; et une expédition portugaise avec six navires « Melacca » qui se rend au Cap-Vert et au Sierra Leone entre le 10 mai 1503 et le 18 juin 1504 .

Fredrick J. Pohl pense qu'Amerigo Vespucci n'aurait jamais pu écrire cette lettre à Piero Soderini car sa famille était en désaccord avec le magistrat au point qu'à ce moment-là plusieurs de ses membres étaient impliqués dans un complot pour l'assassiner . Le propre neveu et disciple d'Amerigo Vespucci Giovanni faisait partie des conspirateurs .

Selon Frederick J. Pohl la Carta a Soderini a été écrite avec la présomption enfantine que pour concurrencer la nature spectaculaire des quatre voyages de Christophe Colomb Amerigo Vespucci aurait également dû faire quatre explorations . Le récit indique que le premier voyage commence en 1497 ce qui donnerait à Amerigo Vespucci le titre de premier Européen à mettre le pied sur le continent américain un an avant Christophe Colomb . Cependant dans différentes parties de la Carta a Soderini un désaccord est évident quant à la date de retour de cette expédition : un paragraphe mentionne le 8 octobre 1498 tandis qu'un autre le déplace au 18 du même mois et un troisième le ramène à un an plus tard le 1er octobre 1499 . Le deuxième voyage rapporté dans l'ouvrage qui a lieu en 1499 coïncide avec l'expédition royale à laquelle Amerigo Vespucci aurait participé sous le drapeau de Castille . De la même manière le troisième n'est autre que le véritable voyage portugais dans lequel il s'engage en 1501 . En revanche il existe une divergence d'opinions concernant l'éventuelle participation d'Amerigo Vespucci à l'expédition portugaise de 1503 .

Les premiers textes de la Carta a Soderini contiennent de grossières erreurs linguistiques et comprennent des mots qui ne sont rien d'autre que des termes familiers issus d'un mélange d'espagnol et d'italien ce qui est difficile à expliquer chez quelqu'un qui comme Amerigo Vespucci bénéficie d'une éducation privilégiée . En réalité selon Frederick J. Pohl les rédacteurs de la lettre ont ajouté et décrit en détail de nombreux éléments fantastiques dans leurs énoncés des explorations du Florentin ceci afin de susciter encore plus de curiosité auprès des lecteurs et d'augmenter les ventes lesquelles sont finalement décevantes . En contraste les lettres écrites par Amerigo Vespucci à Lorenzo di Pierfranseco sont relativement froides sans passion et objectives .

Henry Harrisse donne une explication très différente de ces erreurs linguistiques. Selon lui Amerigo Vespucci a écrit son récit original en espagnol ou en portugais . George Tyler Northup précise que la langue originelle est sûrement l'espagnol . L'œuvre est ensuite traduite en italien par une personne dont ce n'était pas la langue maternelle. Cette théorie est étayée par une analyse linguistique ultérieure .

Pour Felipe Fernández-Armesto les imprimeurs de la Carta a Soderini ont fait un copier-coller de nombreuses sources différentes dont certains textes authentiques d'Amerigo Vespucci et d'autres publiés par Pierre Martyr d'Anghiera . En particulier dans le récit du premier voyage l'imprimeur utilise des passages tirés de la lettre manuscrite d'Amerigo Vespucci datée du 18 juillet 1500 qui fait référence au voyage de 1499 et 1500 qui dans la Carta a Soderini est présenté comme la deuxième expédition . L'intention des imprimeurs n'est pas claire. Ilaria Caraci estime qu'il ne s'agit pas d'une opération de contrefaçon astucieuse comme l'affirme Frederick J. Pohl mais plutôt que la Carta a Soderini est une célébration des exploits d'un compatriote dans laquelle la vérité historique passe au second plan .

La Carta a Soderini n'a jamais été publiée en Espagne ou au Portugal peut-être parce que la population de ces pays était plus familière avec la vraie histoire et l'édition italienne ne semble pas avoir eu beaucoup de succès commercial . Au contraire la version latine de Saint Dié s'est rapidement répandue dans toute l'Europe . Un traduction allemande est publiée à Strasbourg en 1509 et en 1532 le texte latin de la Carta a Soderini est inclus dans le travail cosmographique écrit par Simon Grynaeus à Bâle . Un traduction partielle en italien est incluse dans l'importante compilation Navigationi et Viaggi publiée à Venise en 1550 .

Comme l’explique Frederick J. Pohl ces lettres placent Amerigo Vespucci dans le rôle du premier Européen à débarquer dans la partie continentale du Nouveau Monde un an avant Christophe Colomb . Toutefois elles sont publiées à une époque où le fils de Christophe Colomb Fernand est engagé dans des poursuites pour faire valoir le titre promis de découvreur à son père de telle sorte qu'une éventuelle tentative d'Amerigo Vespucci de revendiquer ces territoires l'aurait profondément indigné cependant parmi les lettres de Fernand aucune ne fait mention de la Carta a Soderini ou des affirmations d'Amerigo Vespucci bien qu'il avait un exemplaire de la Carta a Soderini dans sa bibliothèque .


Autres récits

Il existe deux textes qualifiés de « Vénitiens » écrits par des tiers qui relatent deux autres voyages transatlantiques prétendument effectués par Amerigo Vespucci . Les historiens s'accordent presque unanimement sur le fait que ces documents sont apocryphes et que les voyages qu'ils relatent n'ont jamais eu lieu . Ces deux documents sont : une lettre de Girolamo Vianello à la Signoria de Venise datée de Burgos le 23 décembre 1506 qui raconte un cinquième voyage trouvée par Leopoldo Ranke dans le Journal de Sanuto à la bibliothèque Marciana de Venise et publiée pour la première fois par Alexander von Humboldt en 1839  ; et une lettre de Francesco Corner également adressée à la Signoria de Venise et datée du 19 juin 1508 qui mentionne brièvement ce qui semble être un sixième voyage publiée pour la première fois par Henry Harrisse en 1892 .


Postérité


On se souvient d'Amerigo Vespucci principalement parce que le continent américain porte aujourd'hui son nom en raison des récits de voyages recueillis dans la Carta a Soderini considérés pour la plupart comme imaginaires . Le seul consensus des historiens concerne sa participation à la cinquième expédition européenne qui atterri sur les côtes du Brésil ainsi qu'au voyage d'Alonso de Ojeda de 1499 et 1500 qui visite l'actuel Venezuela dont le nom lui est historiquement attribué .

Son travail en tant que cosmographe est moins célèbre. Il est toutefois un des premiers à décrire le Gulf Stream précédemment découvert par Antón de Alaminos . Il explique également une méthode d'estimation de la longitude positionnelle en étudiant les cycles lunaires et les conjonctions planétaires . Il affirme également être le premier à dire que les nouvelles terres découvertes par Christophe Colomb n'appartiennent pas à l'Asie mais font partie d'un continent distinct bien que d'autres auteurs considèrent cette interprétation comme erronée puisque les écrits attribués à Amerigo Vespucci ne prétendent à aucun moment que le « Nouveau Monde » est entièrement entouré d'eau . À son époque il est considéré comme un bon cartographe mais aujourd'hui aucune de ses cartes n'est conservée .


XVIe siècle

L'idée selon laquelle la découverte de l'Amérique est due à Amerigo Vespucci lors de son voyage de 1497 est répandue très largement au XVIe siècle par les auteurs de Cosomgraphiæ Introductio . Petrus Apianus incorpore cette thèse dans son influent manuel publié en 1524 sous le titre de Cosmographicus Liber qui se diffuse dans toute l'Europe . Dans les années 1540 Nicolas Copernic mentionne dans son travail que l'Amérique a été nommée ainsi en l'honneur de son découvreur .

En revanche en Espagne des critiques surgissent rapidement. Le navigateur et explorateur vénitien Sébastien Cabot accuse Amerigo Vespucci peu après sa mort d'avoir menti pour s'approprier la gloire de la découverte du Nouveau Monde . Le prêtre dominicain Bartolomé de las Casas grand défenseur de Christophe Colomb ignorant que la Carta a Soderini n'avait probablement pas été écrite par Amerigo Vespucci accuse le Florentin de « menteur » et de « voleur » affirmant qu'il a volé la gloire qui selon lui revient de droit à « l'amiral » :


« Il a tacitement fait semblant d'appliquer son voyage et la découverte du continent à lui-même usurpant ainsi l'amiral Christophe Colomb de ce qui lui était si justement dû. […] Le nouveau continent aurait dû s'appeler la Colomba et non pas comme on l’appelle injustement l’Amérique. »


— Bartolomé de las Casas Historia de las Indias 1527-1559 .
Dans Historia de las Indias Bartolomé de las Casas dénigre le nom d'Amerigo Vespucci et nie ses réalisations considérant que le navigateur a établi un plan prémédité pour atteindre le Nouveau Monde et être ainsi reconnu comme le découvreur de la plupart des Indes .


XVIIe et XVIIIe siècles

Antonio de Herrera y Tordesillas historien espagnol du XVIIe siècle identifie les mensonges contenus dans la Carta a Soderini . Au cours du siècle et demi suivant l'opinion majoritaire est que le nom de l'Amérique est le résultat d'une fraude . Antonio Vázquez de Espinosa dans un ouvrage de 1623 résume ainsi la pensée de l'Espagne de son époque à propos d'Amerigo Vespucci :


« Elle préfère lui donner le nom de Colonie de Colomb plutôt que d'Amérique. Et je ne sais pas sur quelle base Amerigo Vespucci un pauvre marin l'a usurpé qui n'est pas resté dans les annales et qui n'a rien fait de remarquable pour que son nom soit ainsi immortalisé avec la gloire d'une telle découverte car ce n’est pas lui qui l'a effectuée »


— Antonio Vázquez de Espinosa Compendio y descripción de las Indias occidentales 1623 .
William Robertson historien écossais du XVIIIe siècle dans son ouvrage Histoire de l’Amérique qualifie Amerigo Vespucci d'« heureux imposteur » . L'écrivain français Voltaire le considère de la même façon .

Ce n'est qu'à Florence ville natale d'Amerigo Vespucci que son titre de découvreur du continent américain continue à être défendu . En 1745 le florentin Angelo Maria Bandini publie les premières lettres manuscrites dans lesquelles Amerigo Vespucci raconte ses voyages . À la fin du siècle Francesco Bartolozzi publie la lettre de 1502 . Tous deux utilisent leurs découvertes pour défendre la véracité des écrits publiés sous le nom du navigateur : le Mundus Novus et la Carta a Soderini .

Raffaello Gualterotti (1544-1638) poète et noble florentin a composé en 1611 le poème héroïque en ottava rima L'America qui représente un éloge à son concitoyen Amerigo Vespucci .


XIXe siècle

Le naturaliste géographe et explorateur allemand Alexander von Humboldt est le premier à appliquer la méthode scientifique pour étudier les voyages d'Amerigo Vespucci dans le second volume de son ouvrage Examen critique de l'histoire de la géographie du Nouveau Continent . Il conclut que la primeur de la découverte de l'Amérique appartient à Christophe Colomb et non à Amerigo Vespucci mais il disculpe ce dernier des accusations qui sont portées à son encontre parce que selon lui les lettres imprimées que sont le Mundus Novus et la Carta a Soderini ont été modifiées et déformées de manière confuse et inepte par d'autres mains . Il s'en suit d'innombrables travaux de recherches comme ceux d'Armand Pascal d'Avézac de Francisco Adolfo de Varnhagen d'Henry Harrisse de John Fiske ou encore d'Henry Vignaud . En 1892 le savant méthodique Gustavo Uzielli parvient à rassembler 280 œuvres sur Amerigo Vespucci sans que toutefois sa collection ne soit près d'être complète .

La controverse entre les partisans et les détracteurs d'Amerigo Vespucci perdure tout au long des XIXe et XXe siècles. Parmi les sceptiques notables quant à ses mérites se trouvent le géographe portugais Manuel Ayres de Cazal l'historien espagnol Martín Fernández de Navarrete l’astronome et essayiste portugais Duarte Leite le poète américain Ralph Waldo Emerson l'écrivain autrichien Stefan Zweig et le britannique Clements Markham l'éditeur des lettres d'Amerigo Vespucci en anglais . Ces auteurs à la lumière des contradictions entre Mundus Novus et la Carta a Soderini et de ces deux lettres avec le reste de la correspondance minimisent la valeur documentaire de ces écrits les réduisant à de simples fabulations opportunistes faites dans le but de gagner en notoriété et en titres .


XXe et XXIe siècles

Au XXe siècle de nouveaux documents traitant d'Amerigo Vespucci sont découverts notamment son testament et le Fragment de Ridolfi . En 1924 le savant italien Alberto Magnaghi conclut comme Alexander von Humboldt que le Mundus Novus et la Carta a Soderini sont apocryphes . Selon lui le premier est constitué de plusieurs nécrologies antérieures auxquelles ont été apportées avec une certaines habileté de nombreuses modifications et la seconde est une falsification presque totale . Pour lui ce sont les correspondances privées entre le navigateur florentin et Pierfrancesco de Médicis qui constituent des preuves authentiques et inestimables . Il rejette ensuite l'existence du « premier » et du « quatrième » voyage d'Amerigo Vespucci argumentant qu'il existe des preuves solides qu'il n'y a jamais participé . L'historien américain Frederick J. Pohl tire des conclusions similaires en 1966 tout comme Felipe Fernández-Armesto en 2006 .

La principale controverse qui subsiste parmi les historiens en particulier chez les Hispano-Américains concerne la découverte du Río de la Plata. Alberto Magnaghi pense qu'il s'agit de l’expédition portugaise de 1501 relatée par Amerigo Vespucci qui est à l'origine de la découverte de l'estuaire sud-américain et de l'est de la Patagonie 50 degrés plus au sud . Pour l'historien uruguayen Rolando Laguarda Trías l'exploration n'a pas dépassé le parallèle 45°S alors que l'universitaire argentin Enrique de Gandía attribue cette découverte à Amerigo Vespucci ainsi que celle de la Patagonie et des îles Malouines en soutenant que le florentin aurait effectué un total de cinq voyages .

Dans l'ouvrage scolaire de 1985 l'Encyclopédie Compton Amerigo Vespucci est décrit comme un « marchand florentin sans importance » . Le premier monument américain en sa mémoire est érigé en 1987 dans la ville de Bogota en Colombie .

Dans les années 1990 l'historienne italienne Ilaria Luzzana Caraci publie une compilation de tous les documents relatifs à Amerigo Vespucci ainsi qu'une analyse de sa vie et de son travail dans laquelle tout en reconnaissant que son expérience de navigateur était « discutable » insiste sur l'importance d'être parvenu pour l’époque à identifier l'Amérique du Sud comme un nouveau continent distinct de l'Asie . En 2002 cette auteure dirige au nom du gouvernement italien un congrès sur le voyage portugais d'Amerigo Vespucci de 1501-1502 point culminant de plusieurs expositions et conférences sur ce personnage .


Le nom du Monde Nouveau


Les îles et le continent trouvés par les explorateurs ibériques de l’autre côté de l'océan Atlantique reçoivent de nombreux noms différents dont l’application et l’acceptation sont généralement régionales . Ainsi les Castillans appellent le continent « les Indes » ou « les Antipodes » un terme également largement utilisé par les humanistes italiens . Les Portugais baptisent l'actuel Brésil « Vera Cruz » ou « Terre de Santa Cruz » . Christophe Colomb découvre en août 1498 lors de son troisième voyage l'embouchure de l’Orénoque et voyant son important débit il déduit que la terre sur laquelle il se trouve est « un autre monde […] une terre immense » . Selon Filipo Fernández-Armesto il doit s'agir de la source sur laquelle Amerigo Vespucci se base pour affirmer que la côte sur laquelle il se trouve en 1499 est continentale . Au plus tard en 1504 Pierre Martyr d'Anghiera invente le terme de « Nouveau Monde » pour les terres nouvellement découvertes ce terme apparaît également dans l'ouvrage Mundus Novus attribué à Amerigo Vespucci .

Des études publiées au XXIe siècle soulignent toutefois que le fait de reconnaître les côtes découvertes comme continentales plutôt qu'insulaires ne signifie pas qu'Amerigo Vespucci pense qu'il s'agit d'un nouveau continent différent des trois connus depuis l'Antiquité . Le navigateur pense probablement que les nouvelles terres sont une extension de l'Asie .

À l'imprimerie de l'abbaye de Saint-Dié-des-Vosges en Lorraine plusieurs éditeurs sont impressionnés par la lecture des publications qui tentent de raconter les exploits d'Amerigo Vespucci : une des nombreuses copies qui circulent à travers toute l'Europe traduite en français de la Carta a Soderini et une autre du Mundus Novus sont dans leurs mains . Ils décident de publier les nouvelles sous la forme d'un petit traité appelé Cosmographiæ Introductio accompagné d'une traduction latine de la Carta a Soderini sous le titre Quattuor Americi navigationes c'est-à-dire Les Quatre Voyages d'Amerigo .

Le 25 août 1507 les deux premières éditions quittent l'atelier. Le neuvième chapitre suggère que le nom du Nouveau Monde soit « Amérique » (au féminin par analogie avec l'Europe l'Asie et l'Afrique) en l'honneur de celui qui l'a reconnu comme un continent : « ab Americo Inventore […] quasi Americi terram sive Americam » (« d'Amerigo le découvreur […] comme s'il s'agissait de la terre d'Amerigo ou d'América ») . Personne ne sait avec certitude lequel des imprimeurs est l'inventeur de ce nom. Un des éditeurs le Gymnase vosgien était composé de Vautrin Lud Nicolas Lud Jean Basin Mathias Ringmann et Martin Waldseemüller . Les spécialistes penchent principalement pour Mathias Ringmann ou Jean Basin le traducteur de Mundus Novus en latin .

Martin Waldseemüller éminent humaniste allemand et professeur de cartographie qui travaille comme dessinateur et correcteur pour le Gymnase vosgien inscrit ce nom sur une grande carte murale intitulée Universalis Cosmographia qu'il inclut dans la brochure . À ce moment-là le terme semble ne s'appliquer qu'à l'Amérique du Sud. En haut de la carte à gauche à côté d'un globe terrestre dans l'hémisphère où est représenté l'Ancien Monde apparaît un portrait de Claude Ptolémée et à droite à côté d'un globe similaire où se trouve le Nouveau Monde un portrait d'Amerigo Vespucci . De plus Martin Waldseemüller réalise une version globulaire à projeter sur une sphère métallique dont l'un des exemplaires est remis au duc de Lorraine . Le terme a une telle euphonie et une telle cohérence avec les mots « Asie » et « Afrique » qu'il s'installe immédiatement dans les langues d'Europe du Nord . La Cosmographiæ Introductio est un grand succès éditorial et le mot « Amérique » se propage rapidement dans d'autres œuvres cartographiques : le globe terrestre de Johann Schöner en 1515 une carte imprimée à Salamanque en 1520 et une version réduite et modifiée de la carte de Waldseemüller publiée en 1520 par Petrus Apianus sous le titre Tipus Orbis Universalis .

Cependant en 1513 Martin Waldseemüller lui-même rectifiant le nom dans une carte appele le nouveau continent « Terra Incognita » et attribue sa découverte à Christophe Colomb au lieu d'Amerigo Vespucci . Le nom de l'Amérique met également davantage de temps à s'établir dans la péninsule ibérique et ses colonies où le nom le plus utilisé est longtemps resté celui des « Indes occidentales » ou « Antilles » .

La carte du monde de Martin Waldseemüller a longtemps été perdue mais elle est retrouvée en 1901 par le professeur Joseph Fischer dans un livre oublié au château de Wolfegg. Quant aux casques métalliques utilisés pour former la sphère ils sont récupérés en 1871 .


Voyages



Premier voyage (1497-1499)

Selon la Carta a Soderini le premier voyage d'Amerigo Vespucci aurait eu lieu en 1497. Le nom du commandant de flotte n'est pas mentionné mais ceux de Juan Díaz de Solís Vicente Yáñez Pinzón et Juan de la Cosa sont évoqués par les historiens . Après avoir commencé le voyage le 10 mai 1497 avec quatre caravelles toujours selon la Carta a Soderini seule source de ce supposé voyage les explorateurs se seraient rendus aux Canaries et après s'y être arrêtés quelque temps auraient mis cap à l'ouest . Après vingt-sept ou trente-sept jours de voyage ils débarquent à un point situé à 16 degrés au nord et à 75 degrés à l'ouest des îles Canaries et où ils sont bien reçus par les indigènes avec des fêtes et de magnifiques repas ils leur offrent également divers cadeaux matériels et même leurs propres femmes . Le texte fournit peu d'information géographique à partir de ce point-là se limitant à dire qu'ils parcourent la côte au nord-ouest sur 870 lieues et qu'ils traversent une région appelée « Lariab » ou « Parias » qui se trouve sous le tropique du Cancer . Germán Arciniegas pense qu'ils ont navigué à travers le golfe du Mexique et ont parcouru la côte Est des États-Unis jusqu'au golfe du Saint-Laurent . Après avoir mené une bataille contre les indigènes ils décident de retourner en Castille avec une escale sur l'île d'Iti peut-être les Bermudes où ils s'engagent de nouveau dans un conflit contre les indigènes faisant environ 250 prisonniers . Ils arrivent à Cadix en octobre 1498 ou 1499 la Carta a Soderini étant contradictoire sur la date .

La plupart des historiens pensent que ce voyage est une invention postérieure et étrangère à Amerigo Vespucci dont l'histoire comprend de véritables parties du voyage authentique ayant eu lieu en 1499 sous le commandement d'Alonso de Ojeda . L'historien colombien Germán Arciniegas croit plutôt qu'il s'agit d'un voyage réel en se basant sur deux cartes créées immédiatement après 1499 la carte de Juan de la Cosa à partir de 1500 et le planisphère de Cantino en 1502 sur lesquels selon lui il est possible de voir le golfe du Mexique et la péninsule de Floride . Cette interprétation ne fait pas consensus parmi les his
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